NUEVA YORK (AP) – Tony Rankins, un ex veterano del Ejército adicto a las drogas y sin hogar, recibió una gran ovación en el Estado de la Unión luego de que el presidente Donald Trump describiera cómo cambió su vida gracias a un trabajo de construcción en una empresa que utiliza exenciones de impuestos de la “Zona de Oportunidades” de la administración dirigidas a vecindarios pobres.

Pero eso no es completamente cierto.

Rankins, quien de hecho se mudó de su automóvil a un departamento desde que consiguió un trabajo para renovar un hotel de Nashville hace dos años, no trabaja en un sitio aprovechando los descansos y nunca lo ha hecho. De hecho, comenzó ese trabajo cuatro meses antes de que el Departamento del Tesoro publicara su lista final de vecindarios elegibles para los descansos. Y el hotel donde trabajaba no podría beneficiarse incluso ahora porque es un área que no logró el corte.

En una entrevista con The Associated Press, Rankins dijo que siempre consideró que el trabajo que lo lanzó a su nueva vida hace dos años estaba en una Zona de Oportunidades y tuvo el honor de ser invitado por la Casa Blanca al Estado de la Unión, con un Primer asiento en el balcón junto a Ivanka Trump.

“Después de luchar contra la adicción a las drogas, Tony perdió su trabajo, su casa y su familia. Estaba sin hogar. Pero luego Tony encontró una empresa de construcción que invierte en Zonas de Oportunidades ”, dijo el presidente en su discurso del 4 de febrero. “Ahora es un gran comerciante, libre de drogas, reunido con su familia”.

Días después, Trump duplicó la historia de Rankins en un discurso sobre sus iniciativas económicas en Charlotte, Carolina del Norte, y lo invitó a decir algunas palabras.

“En primer lugar, me gustaría agradecer al presidente por firmar este proyecto de ley, porque sin él no estaría aquí delante de ustedes en este momento”, dijo Rankins.

Trump también elogió al empleador de Rankins, R Investments, por “trabajar para ayudar a 200 personas a salir de la indigencia cada año invirtiendo en zonas de oportunidad”.

Eso tampoco es del todo cierto.

El CEO Travis Steffens dijo que ha contratado a cientos de personas sin hogar para trabajar en los 400 edificios que la compañía ha tenido a lo largo de los años, aprovechando varias exenciones fiscales. Pero cuando se trata de las interrupciones de la Zona de Oportunidades de Trump, dijo, la compañía solo tiene un edificio aprovechando el programa ahora, un almacén en Cincinnati donde nadie parece estar trabajando, sin hogar o de otra manera.

“Realmente no hemos trabajado allí”, dijo Rankins, “pero hemos almacenado cosas allí”.

Steffens sugirió que cuando Trump dijo que R Investments estaba ayudando a 200 personas a salir de la indigencia, se refería al número al que la compañía espera enseñar habilidades de construcción en el almacén una vez que se haya convertido en una academia de capacitación.

La Casa Blanca no respondió de inmediato a una solicitud de comentarios.

Rankins, un ex delincuente y veterano que sirvió en Afganistán y sufre un trastorno de estrés postraumático, ahora trabaja en otro edificio de R Investments en Cincinnati que se encuentra en una zona de oportunidad pero no ha utilizado las exenciones fiscales. Comenzará a trabajar en el almacén el próximo mes, su primer trabajo en un sitio usando los descansos.

Eso no ha impedido que la administración Trump y sus aliados se atribuyan el crédito por el cambio de dirección de Rankins.

Rankins “hizo un regreso increíble gracias a las inversiones de Opportunity Zone”. la Casa Blanca tuiteó. La cuenta oficial de Twitter del Partido Republicano dijo que la historia muestra “cómo una zona de oportunidad en Cincinnati le ha dado una segunda oportunidad”. Ivanka Trump le dijo a sus seguidores de Twitter: “A través de la agalla y la perseverancia, consiguió un trabajo (creado en una zona de oportunidad) y ahora está prosperando”.

El programa Opportunity Zone aprobado como parte de la revisión fiscal de Trump de 2017 ofrece a los inversores grandes ahorros en impuestos a las ganancias de capital si ponen dinero en casi 8,000 vecindarios pobres designados por el Departamento del Tesoro como descuidados y que necesitan la ayuda. Trump ha promocionado el programa en varios discursos como un ejemplo de cómo está ayudando a los afroamericanos en dificultades.

Los críticos dicen que demasiados vecindarios que estaban tomando el descanso ya estaban gentrificando y que es probable que los inversores inviertan aún más dinero en ellos, evitando a las comunidades pobres y negras a las que el programa pretende ayudar en parte. Pero los partidarios señalan que las reglas finales que rigen el programa solo se publicaron en diciembre y dicen que es demasiado pronto para juzgar.

Según la portavoz de la compañía, el gobierno de Trump se puso en contacto con el CEO de R Investments, Steffens, después de contarle a un pasajero en un viaje en avión sobre su trabajo ayudando a personas sin hogar, ex delincuentes y veteranos desempleados. Y ha ayudado mucho en los últimos 14 años, hasta 300 en un solo año, dijo, inspirado en el ejemplo de sus padres cuando estaba creciendo.

“Mi papá daría su último dólar para asegurarse de que una madre y sus hijos comieran”, dijo Steffens. Él “me enseñó a temprana edad, no existe un hombre hecho a sí mismo”.

Después de la academia de entrenamiento de Cincinnati, Steffens dijo que planea abrir también en las áreas de Nueva Orleans y Miami. Dijo que también está cerca de cerrar un trato para comprar un hotel en Charlotte en una zona de oportunidad. Dijo que también espera encontrar tierras en las Zonas de Oportunidad para colocar cientos de “pequeñas casas” que los estudiantes construirán como parte de su capacitación.

Steffens dijo que no está acostumbrado a estar en el centro de atención nacional, fue invitado al Estado de la Unión y al discurso de Charlotte también, y está preocupado de que ahora pueda volverse contra él y las personas sin hogar que está tratando de ayudar.

“La publicidad que esto nos ha dado nos ayudará a hacer más en las áreas en las que nos encontramos. Y por eso quiero estar seguro de que algo no está pintando la imagen equivocada, porque si eso nos lastima, va a doler estas personas en estas áreas “, dijo. “Necesitamos que el país respalde lo que estamos haciendo”.

Como resultado, hay una exención de impuestos que Steffens aprovechó repetidamente para emplear a personas sin hogar y otros como Rankins. El Crédito Tributario por Oportunidades de Trabajo otorga hasta $ 10,000 en créditos tributarios a empleadores que contratan personas sin hogar y otras personas con dificultades para encontrar trabajo.

Ese beneficio se aprobó en 1996 cuando Bill Clinton era presidente.

La historia de Rankins fue una de varias presentaciones del Estado de la Unión que parecían ser oberturas para los votantes negros, y la segunda que se demostró que era poco sincera.

Trump anunció dramáticamente que una estudiante de cuarto grado de Filadelfia, Janiyah Davis, obtendría una beca que le permitiría transferirse de una escuela del “gobierno en quiebra” a una escuela autónoma de su elección. Pero The Philadelphia Inquirer informó que ella ya había estado asistiendo a una escuela charter durante meses y que los estudiantes allí no tienen que pagar la matrícula.

En cuanto a Rankins, sus sentimientos por el presidente no han cambiado solo porque puede que no sea el héroe ideal de Opportunity Zone.

“No soy realmente una persona política”, dijo, “pero sí, tendría mi voto”.

By Ignacio

Ignacio Pereti es un reconocido periodista y escritor en proceso de aprendizaje continuo.

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