CAPE CANAVERAL, Fla. (AP) – Un cohete construido por la compañía SpaceX de Elon Musk se alejó de la Tierra con dos estadounidenses el sábado, marcando el comienzo de una nueva era de viajes espaciales comerciales y poniendo a la NASA nuevamente en el negocio de lanzar astronautas desde suelo estadounidense. por primera vez en casi una década.

Doug Hurley y Bob Behnken de la NASA cabalgaron hacia el cielo a bordo de una elegante cápsula Dragon en forma de bala blanca y negra en la parte superior de un cohete Falcon 9, despegando a las 3:22 p.m. desde la misma plataforma de lanzamiento utilizada para enviar a los astronautas del Apolo a la luna hace medio siglo. Minutos después, entraron en órbita con seguridad.

“Vamos a encender esta vela”, dijo Hurley justo antes del encendido, tomando prestadas las palabras utilizadas por Alan Shepard en el primer vuelo espacial humano de Estados Unidos, en 1961.

Está previsto que los dos hombres lleguen a la Estación Espacial Internacional el domingo para una estadía de hasta cuatro meses, después de lo cual regresarán a la Tierra en un chapuzón al estilo Right Stuff.

La misión se desarrolló en medio de la oscuridad del brote de coronavirus, que ha matado a más de 100,000 estadounidenses, y los disturbios raciales en los Estados Unidos por la muerte de George Floyd, un hombre negro esposado, a manos de la policía de Minneapolis. Funcionarios de la NASA y otros esperaban que el vuelo aumentara la moral.

“Tal vez haya una oportunidad aquí para que Estados Unidos haga una pausa y mire hacia arriba y vea un momento brillante y brillante de esperanza sobre cómo es el futuro, de que los Estados Unidos de América puedan hacer cosas extraordinarias incluso en tiempos difíciles”, dijo el administrador de la NASA Jim Bridenstine dijo antes del lanzamiento.

Con el despegue a tiempo, SpaceX, fundado por Musk, el visionario del automóvil eléctrico Tesla, se convirtió en la primera compañía privada en lanzar a la gente a la órbita, una hazaña que anteriormente solo habían logrado tres gobiernos: Estados Unidos, Rusia y China.

El vuelo también puso fin a una sequía de lanzamiento de nueve años para la NASA, el hiato más largo de su historia. Desde que retiró el transbordador espacial en 2011, la NASA ha confiado en las naves espaciales rusas lanzadas desde Kazajstán para llevar a los astronautas estadounidenses hacia y desde la estación espacial.

En los años intermedios, la NASA externalizó el trabajo de diseño y construcción de su próxima generación de naves espaciales a SpaceX y Boeing, otorgándoles $ 7 mil millones en contratos en una asociación público-privada destinada a reducir los costos y estimular la innovación. No se espera que la nave espacial de Boeing, la cápsula Starliner, vuele astronautas hasta principios de 2021.

Musk dijo a principios de semana que el proyecto tiene como objetivo “reavivar el sueño del espacio y hacer que la gente se entusiasme con el futuro”.

En última instancia, la NASA espera confiar en parte en sus socios comerciales mientras trabaja para enviar a los astronautas a la luna en los próximos años y a Marte en la década de 2030.

Antes de salir a la plataforma de lanzamiento en un SUV Tesla de ala de gaviota, otro producto de Musk, Behnken hizo un abrazo de su hijo Theo de 6 años y dijo: “¿Vas a escuchar a mamá y hacer que su vida sea más fácil? ? Hurley lanzó besos a su hijo y esposa de 10 años.

Se suspendió un intento de lanzamiento el miércoles con menos de 17 minutos para la cuenta regresiva debido a un rayo. El sábado, el clima tormentoso en Florida amenazó con otro aplazamiento durante la mayor parte del día, pero luego el cielo comenzó a despejarse por la tarde justo a tiempo.

Nueve minutos después del despegue, el propulsor de la primera etapa del cohete aterrizó, según lo diseñado, en una barcaza a unos cientos de millas de la costa de Florida.

Dentro del Centro Espacial Kennedy, la asistencia estaba estrictamente limitada debido al coronavirus, y la pequeña multitud de unos pocos miles era una sombra de lo que hubiera sido sin la amenaza de COVID-19. El presidente Donald Trump y el vicepresidente Mike Pence viajaron al evento por segunda vez en cuatro días.

Según el recuento de la NASA, más de 3 millones de espectadores sintonizaron en línea.

A pesar de la insistencia de la NASA de que el público se mantenga seguro al quedarse en casa, los espectadores se reunieron a lo largo de playas y carreteras con horas de anticipación.

Entre ellos estaba Neil Wight, un maquinista de Buffalo, Nueva York, que vigiló la plataforma de lanzamiento desde un parque en Titusville.

“Es históricamente significativo en mi libro y en muchos libros de otras personas. Con todo lo que está sucediendo en este país en este momento, es importante que hagamos cosas extraordinarias en la vida “, dijo Wight. “Hemos sido bombardeados con pesimismo durante las últimas seis u ocho semanas, sea lo que sea, y esto es increíble. Reúne a mucha gente “.

Los astronautas fueron mantenidos en cuasi cuarentena durante más de dos meses antes del despegue. Los técnicos de SpaceX que los ayudaron a ponerse sus trajes espaciales llevaban máscaras y guantes que los hacían parecer ninjas vestidos de negro. Y en el centro de lanzamiento, los controladores SpaceX estaban sentados muy separados.

Hurley, un marine retirado de 53 años, y Behnken, de 49 años, coronel de la Fuerza Aérea, son veteranos de dos vuelos de transbordadores espaciales cada uno. Hurley pilotó el transbordador espacial en el último lanzamiento de astronautas desde Kennedy, el 8 de julio de 2011.

De acuerdo con la inclinación de Musk por el flash futurista, los astronautas llevaban uniformes angulosos de color blanco con adornos negros. En lugar de la habitual multitud de diales, perillas e interruptores, la cápsula Dragon tiene tres pantallas táctiles grandes.

SpaceX ha estado lanzando cápsulas de carga a la estación espacial desde 2012. En preparación para el vuelo del miércoles, SpaceX envió una cápsula Dragon con solo un muñeco de prueba a bordo el año pasado, y se acopló sin problemas en el puesto avanzado en órbita en piloto automático, luego regresó a la Tierra en Un chapuzón.

Durante los programas Mercury, Gemini, Apollo y transbordador, la NASA confió en contratistas aeroespaciales para construir naves espaciales de acuerdo con los diseños de la agencia. La NASA poseía y operaba las naves.

Bajo la nueva asociación del siglo XXI, las compañías aeroespaciales diseñan, construyen, poseen y operan las naves espaciales, y la NASA es esencialmente un cliente que paga en una lista que eventualmente podría incluir investigadores, artistas y turistas no gubernamentales. (Tom Cruise ya ha expresado interés).

“Lo que Elon Musk ha hecho por el programa espacial estadounidense es que ha traído visión e inspiración que no habíamos tenido” desde la jubilación del transbordador en 2011, dijo Bridenstine en la víspera del lanzamiento. Llamó al jefe de SpaceX “brillante” y dijo que Musk ha “entregado absolutamente” para la NASA.

SpaceX y la NASA consideran técnicamente que la misión es un vuelo de prueba. El próximo viaje de SpaceX a la estación espacial, programado para fines de agosto, tendrá una tripulación completa de cuatro personas: tres estadounidenses y un japonés.

El primer vuelo humano del miércoles fue originalmente apuntado alrededor de 2015. Pero el programa de tripulación comercial de la NASA encontró retrasos burocráticos y reveses técnicos.

Una cápsula SpaceX explotó en el banco de pruebas el año pasado. La primera cápsula Starliner de Boeing terminó en la órbita equivocada durante un vuelo de prueba sin tripulación en diciembre y casi fue destruida al final de la misión. Ambas compañías tuvieron problemas con cosas como los paracaídas de aterrizaje.



By Ignacio

Ignacio Pereti es un reconocido periodista y escritor en proceso de aprendizaje continuo.

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