80-1 Shot Rich Strike corre hacia una gran sorpresa en el Derby de Kentucky

LOUISVILLE, Kentucky, EE.UU. (AP) — Cualquiera que anticipara un regreso a la normalidad en el Derby de Kentucky tuvo una dosis de locura el sábado cuando un tiro de 80-1 subió por la barandilla para ganar en Churchill Downs.

Mientras el favorito Epicenter y Zandon se enfrentaban en un duelo al frente, Rich Strike se robó el espectáculo con la segunda sorpresa más grande en los 148 años de historia del Derby.

El potro alazán venció 4-1 al favorito Epicenter por tres cuartos de cuerpo. Zandon terminó otros tres cuartos de cuerpo en tercer lugar.

“Casi me caigo en el paddock cuando golpeó el cable”, dijo el entrenador ganador Eric Reed. “Casi me desmayé”.

Rich Strike pagó $163,60. Solo Donerail en 1913 tuvo un pago mayor de $184,90.

“Qué Derby tan loco”, dijo el entrenador Kenny McPeek, cuyos caballos terminaron octavo y noveno.

Rich Strike ni siquiera estuvo en el Derby hasta el viernes, cuando el entrenador del Salón de la Fama, D. Wayne Lukas, rascó Ethereal Road, dejando espacio para el potro castaño que solo había ganado una vez en su carrera.

“Nos enteramos unos 30 segundos antes de la fecha límite del viernes”, dijo el propietario Rick Dawson. “Nos puso en la carrera y realmente siempre sentimos que si acabamos de entrar tenemos una oportunidad”.

Rich Strike corrió 1 1/4 millas en 2:02.61. Después de darle un mordisco a su competencia mucho más costosa, mordió juguetonamente al poni guiándolo al círculo de ganadores.

“No puedo creerlo después del esfuerzo de Epicenter”, dijo el entrenador perdedor Steve Asmussen, quien cayó a 0 de 24 en el Derby. “Me ganó el caballo que acaba de entrar”.

El jockey Sonny Leon y Rich Strike tenían solo dos caballos vencidos al principio. Leon finalmente guió su montura entre los caballos y hacia la barandilla interior. Rich Strike hizo un hábil movimiento alrededor de Messier en la recta final y volvió directamente a la barandilla con la intención de eliminar a Epicenter y Zandon.

“Cuando estaba en las últimas 70 yardas, dije, ‘Creo que tengo esta carrera’”, dijo Leon.

Tanto León, que es de Venezuela, como Reed estaban en su primer Derby. Reed soportó una tragedia hace cinco años cuando perdió casi dos docenas de caballos en el incendio de un granero en su centro de entrenamiento en Lexington.

Consideró brevemente que el incendio podría ser una señal para dejar el deporte.

“Personas que no había visto, personas con las que no había hablado en años, mis mejores amigos estaban allí por la mañana para recogerme”, recordó Reed. “Me hizo saber que hay tantas cosas buenas por ahí, y luego decidí que no iba a dejar que me sacara”.

León monta regularmente en algunos de los circuitos más pequeños del país, donde la carne de caballo es barata y el dinero de la bolsa es modesto. Pero igualó su ingenio con pilotos tan veteranos como Joel Rosario, a bordo de Epicenter, y John Velázquez, a bordo de Messier.

El viaje en tren de Leon recordó el movimiento sigiloso del jockey Calvin Borel a bordo de Mine That Bird en 2009. Mine That Bird provocó lo que entonces era la tercera sorpresa más grande del Derby, pagando $ 103.20 para ganar.

Reed no tuvo discusión con los apostantes que ignoraron a su potro, cuya victoria seguramente inspiró a los pequeños de todas partes.

“Pequeño entrenador, pequeño jinete, pequeño establo, debería haber estado 80-1”, dijo Reed. “Y para cualquiera que esté en este negocio, el relámpago puede golpear”.

Rich Strike fue comprado por Dawson, quien corre como RED TR-Racing LLC, por $30,000 el otoño pasado cuando el potro fue inscrito en una carrera de reclamos de bajo nivel por parte de su antiguo dueño.

El jefe de Calumet Farm, Brad Kelley, podría estar lamentando esa decisión ahora. Calumet Farm ha ganado un récord de ocho Kentucky Derbies, pero ninguno desde 1968, cuando Forward Pass se colocó en primer lugar por descalificación.

Rich Strike ganó $1.86 millones por su primera victoria clásica. El potro perdió ante Zandon en su apertura más reciente el mes pasado y fue vencido por Epicenter en el John Battaglia Memorial en marzo.

Simplification terminó cuarto y Mo Donegal fue quinto.

Churchill Downs volvió a su capacidad total, incluido el expresidente Donald Trump, el primer sábado de mayo por primera vez en tres años.

Pero el resultado final fue aún más turbulento para la carrera de caballos más grande de Estados Unidos.

En 2019, el ganador Maximum Security fue descalificado por interferencia a los 22 minutos y el subcampeón Country House lució la guirnalda de rosas rojas.

En 2020, un silencio espeluznante envolvió la pista cuando no se permitieron fanáticos debido a la pandemia de COVID-19 y la carrera se pospuso hasta septiembre.

El ganador del año pasado, Medina Spirit, fue descalificado después de nueve meses, después de haber fallado una prueba de drogas posterior a la carrera que llevó al entrenador Bob Baffert, seis veces ganador del Derby, a ser expulsado de Churchill Downs durante dos años. El Derby de 2021 volvió a su lugar habitual en el calendario con una asistencia limitada a unas 52.000 personas.

El bourbon fluía nuevamente el sábado, el humo de los cigarros se enroscaba en el aire en un día nublado e inusualmente fresco, y los fanáticos se pavoneaban con sus enormes sombreros, vestidos con estampado floral y trajes de sirsaca.

Luego vino Rich Strike atronando a lo largo de la barandilla y todo se desató.

Hace unos días, Reed le envió a Dawson una foto del potro tirado en su establo cubierto de paja con sus cuidadores acostados sobre él, todos durmiendo la siesta. Reed escribió: “Creo que nuestro caballo está fresco y listo para correr”.

Dawson respondió: “Si podemos despertarlo”.

¿Alguna vez?

“Me siento como el hombre más afortunado del mundo”, dijo Dawson, sonriendo.

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Ignacio

Ignacio Pereti es un reconocido periodista y escritor en proceso de aprendizaje continuo.