NUEVA DELHI (AP) – Los indios se despertaron el miércoles en calles desiertas cuando el gobierno comenzó la gigantesca tarea de mantener a 1.300 millones de personas en el interior durante una temporada festiva hindú para evitar que el coronavirus se propague rápidamente por el subcontinente.

El anuncio del primer ministro Narendra Modi de un bloqueo nacional de tres semanas que cubre casi una quinta parte de la población mundial desencadenó la compra de pánico el martes por la noche, pero la situación se alivió después de que el gobierno emitió avisos de que se proporcionarían servicios esenciales.

En los últimos días, India había ampliado gradualmente los pedidos de quedarse en casa, prohibió los vuelos nacionales e internacionales y suspendió el servicio de pasajeros en su extenso sistema ferroviario hasta el 31 de marzo.

Las imágenes de televisión de muchas ciudades y pueblos mostraron el miércoles mercados cerrados y oficinas. Normalmente bulliciosas estaciones de ferrocarril estaban vacías. Los corredores navegaban torpemente uno alrededor del otro mientras intentaban mantener un distanciamiento social adecuado.

La policía y las fuerzas de seguridad se desplegaron para mantener a las personas en el interior, pero permitieron a los residentes comprar productos esenciales como leche, pan y otros alimentos.

India ha reportado 519 casos confirmados de COVID-19, la enfermedad causada por el coronavirus, y nueve muertes.

Al amanecer, las principales carreteras de la capital de la India, generalmente atascadas de tráfico, estaban inquietantemente silenciosas. El flujo constante y normal de peatones se redujo a un goteo.

En Malviya Nagar, uno de los barrios más concurridos de la capital, la gente hacía cola frente a las tiendas de comestibles abiertas.

“Delhi parece un pueblo fantasma”, dijo Nishank Gupta, de 29 años. “Nunca antes había visto la ciudad tan tranquila”.

En una farmacia, Sushil Agarwal, un contador, buscó una vida de plata.

“Sin duda, este es un momento para la introspección porque las personas pueden darse cuenta de lo que pueden pasarle cosas impredecibles a sus vidas. Entonces, tal vez algo bueno saldrá de esto ”, dijo.

El martes, Modi dijo que para salvar a India y a todos los indios, habría una prohibición “total” de aventurarse durante tres semanas. Reconoció que el bloqueo sería un gran golpe para la economía, pero insistió en que la alternativa podría ser peor.

“Si no podemos administrar los próximos 21 días, el país se retrasará 21 años”, dijo.

Prometió $ 2 mil millones para reforzar el asediado sistema de salud del país.

El miércoles es el comienzo del año nuevo hindú según un antiguo calendario lunar y el comienzo de unas vacaciones de nueve días en las que los hindúes normalmente realizan rituales diarios en los templos. La orden de cierre, sin embargo, prohíbe las reuniones religiosas y ordena a los lugares de culto que cierren.

Modi reconoció en un tweet que “las celebraciones no serán como son usualmente, pero fortalecerán nuestra determinación de superar nuestras circunstancias”.

“Que todos nos unamos para ganar la importante batalla que enfrenta la nación contra COVID-19”, dijo.

Algunos indios, incluido un miembro del partido nacionalista hindú Bharatiya Janata de Modi, desafiaron el cierre y asistieron a las ceremonias del templo.

Yogi Adityanath, el primer ministro del estado más poblado de la India, Uttar Pradesh, rezó a una estatua de Lord Ram en un templo improvisado en Ayodhya.

Mientras tanto, el personal médico y las tripulaciones de las aerolíneas se quejan de que enfrentan discriminación por parte de propietarios y vecinos que temen que puedan transmitir el virus.

La aerolínea estatal Air India emitió una declaración apelando “a todos, particularmente a las agencias de aplicación de la ley para garantizar que la tripulación de Air India sea tratada con el respeto y la libertad que merece cada ciudadano, especialmente aquellos que han cumplido sus deberes de manera desinteresada para el retorno de compañeros indios “.

Un comunicado del Ministerio de Salud dijo el martes que se habían recibido múltiples quejas de médicos, paramédicos y otros trabajadores de la salud en Nueva Delhi de que sus propietarios los obligaban a abandonar sus casas o apartamentos.

El ministerio pidió a la policía y a las autoridades municipales que tomaran medidas estrictas contra los propietarios.

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