Chuck E. Cheese, donde los niños podrían ser niños mientras los padres cuidaban los dolores de cabeza, está solicitando protección por bancarrota.

La cadena de 43 años, que atraía a los niños con pizza, videojuegos y una mascota ratón cantando, estaba luchando incluso antes de la pandemia de coronavirus. Pero dijo que el cierre prolongado de muchos puntos de venta debido a restricciones de coronavirus llevó a la presentación del Capítulo 11 del jueves.

CEC Entertainment Inc. ha reabierto 266 de sus 555 restaurantes Chuck E. Cheese y Peter Piper Pizza operados por la compañía a medida que las restricciones disminuyen, pero no está claro qué tan dispuestos estarán los padres a organizar fiestas de cumpleaños y otras reuniones. La compañía con sede en Irving, Texas, dijo que continuará reabriendo ubicaciones y ofrecerá transporte y entrega mientras negocia con los tenedores de deuda y arrendamiento.

CEC y sus franquiciados operan 734 restaurantes en 47 estados y 16 países. Las ubicaciones franquiciadas no están incluidas en la declaración de quiebra, dijo la compañía.

CEC enumeró casi $ 2 mil millones en deudas y $ 1.7 mil millones en activos en su petición de bancarrota, que fue presentada ante el Tribunal de Bancarrota de los Estados Unidos en el sur de Texas.

“El proceso del Capítulo 11 nos permitirá fortalecer nuestra estructura financiera a medida que nos recuperemos de lo que sin duda ha sido el evento más desafiante en la historia de nuestra compañía”, dijo el CEO David McKillips en una declaración preparada.

La industria de los restaurantes ha sido devastada por el coronavirus. Las transacciones en los restaurantes de comidas familiares de Estados Unidos se desplomaron más del 80% a mediados de abril, la altura de la pandemia en los Estados Unidos, según The NPD Group, una firma de consultoría y datos.

FoodFirst Global Restaurants, con sede en Orlando, propietaria de las cadenas de restaurantes italianos Brio Tuscan Grille y Bravo Cucina Italiana, se declaró en quiebra en abril. BarFly Ventures, propietaria de HopCat y otros bares en el Medio Oeste, se declaró en bancarrota a principios de este mes.

Chuck E. Cheese comenzó en 1977, cuando el cofundador de Atari, Nolan Bushnell, abrió el Chuck E. Cheese’s Pizza Time Theatre en San José, California. El restaurante presentaba un elenco de personajes animatrónicos liderados por Chuck E. Cheese, una rata valiente con un bombín que luego fue renombrado como un ratón. “Donde un niño puede ser un niño”, prometió la cadena en su etiqueta.

Pero en los últimos años la cadena ha tenido problemas. Los competidores más nuevos como Dave y Buster ofrecieron lugares más grandes, mientras que los parques de trampolines como Launch y AirTime ofrecían alternativas para fiestas.

En 2014, CEC fue comprada por la firma de capital privado Apollo Global Management. Bajo Apollo, remodeló tiendas, introdujo tecnología actualizada como tarjetas de juego y renovó su menú, agregando bebidas de café y cerveza y vino premium. También reorientó la publicidad para atraer más directamente a los padres.

En 2019, las ventas en la misma tienda de la cadena, o las ventas en locales abiertos al menos un año, aumentaron un 3%. Se levantaron en enero de este año, pero comenzaron a caer en febrero y marzo.

La pandemia fue la gota que colmó el vaso y golpeó a restaurantes como Chuck E. Cheese que dependían del tráfico y no estaban preparados para llevar comida para llevar.

En un momento, tal vez reconociendo su desventaja, algunas ubicaciones de Chuck E Cheese comenzaron a ofrecer comida a domicilio en aplicaciones como Grubhub bajo el alias “Pasqually’s Pizza & Wings”.

Kevin Schimpf, gerente senior de investigación de la industria para la firma de consultoría de restaurantes Technomic, dijo que Chuck E. Cheese está cargado de grandes tiendas y una gran cantidad de superficies de alto contacto en un momento en que muchas personas pueden tener emociones encontradas sobre las fiestas.

“Chuck E. Cheese ciertamente no será la última bancarrota infligida por una pandemia, pero definitivamente será una de las más interesantes a seguir”, dijo.

By Ignacio

Ignacio Pereti es un reconocido periodista y escritor en proceso de aprendizaje continuo.

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