Corte confirma exclusión de puertorriqueños de programa de beneficios

WASHINGTON (AP) — La Corte Suprema confirmó el trato diferencial de los residentes de Puerto Rico y dictaminó que el Congreso estaba en su poder para excluirlos de un programa de beneficios que está disponible en los 50 estados y el Distrito de Columbia.

El tribunal sostuvo el jueves con una votación de 8 a 1 que hacer que los puertorriqueños no sean elegibles para el programa de Seguridad de Ingreso Suplementario, que brinda beneficios a los estadounidenses mayores, discapacitados y ciegos, no los discriminó inconstitucionalmente.

La jueza Sonia Sotomayor, cuyos padres nacieron en Puerto Rico, fue la única disidente.

Escribiendo para la corte, el juez Brett Kavanaugh dijo que la corte estaba obligada por un par de fallos anteriores que ya confirmaron la ley federal que creó SSI y excluyó a Puerto Rico y otros territorios estadounidenses de ella. Posteriormente se agregó el Congreso en las Islas Marianas.

Puerto Rico ha sido territorio estadounidense desde la Guerra Hispanoamericana en 1898, y sus residentes son ciudadanos estadounidenses, pero no tienen voto para presidente ni representación en el Congreso. Tampoco pagan impuestos federales sobre la renta.

Kavanaugh escribió que “así como no todos los impuestos federales se extienden a los residentes de Puerto Rico, tampoco todos los programas de beneficios federales se extienden a los residentes de Puerto Rico”.

En desacuerdo, Sotomayor respondió: “Desde mi punto de vista, no existe una base racional para que el Congreso trate a los ciudadanos necesitados que viven en cualquier parte de los Estados Unidos de manera tan diferente a los demás. Sostener lo contrario, como lo hace la Corte, es irracional y antitético a la naturaleza misma del programa SSI y la protección equitativa de los ciudadanos garantizada por la Constitución. Disiento respetuosamente”.

José Luis Vaello-Madero, el residente de Puerto Rico en el centro del caso, comenzó a recibir pagos de SSI después de sufrir una serie de derrames cerebrales mientras vivía en Nueva York.

Los pagos continuaron en su cuenta bancaria en Nueva York incluso después de que se mudó de regreso a Puerto Rico. Cuando notificó a la Administración del Seguro Social, los pagos se detuvieron y luego el gobierno demandó para recuperar más de $28,000 a los que dijo que no tenía derecho.

Los tribunales inferiores se pusieron del lado de Vaello-Madero y dictaminaron que la exclusión de Puerto Rico del programa SSI es inconstitucional. En un caso similar en Guam, un juez federal dictaminó recientemente que los residentes de esa isla del Pacífico también deberían poder recibir SSI.

El Departamento de Justicia presentó por primera vez su apelación de un fallo de la Corte de Apelaciones del Primer Circuito de EE. UU. durante la administración Trump, pero mantuvo el caso incluso después de que el presidente Joe Biden asumió el cargo.

La administración Biden ha dicho que apoya cambiar la ley para extender los pagos de SSI a Puerto Rico. Incluyó una disposición en su propuesta Build Back Better para hacer que los residentes de los territorios de EE. UU. sean elegibles para pagos de SSI, pero la legislación está estancada en el Congreso.

Un programa separado, Ayuda a los Ancianos, Ciegos y Discapacitados, cubre a los residentes de los territorios, pero tiene requisitos de elegibilidad más estrictos y paga beneficios menos generosos que SSI.

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Ignacio

Ignacio Pereti es un reconocido periodista y escritor en proceso de aprendizaje continuo.