¿Fue ‘Amazing Grace’ escrita por un traficante de esclavos arrepentido?

Circulan varias leyendas sobre por qué John Newton, un traficante de esclavos convertido en ministro, escribió el himno ‘Amazing Grace’. La mayoría intenta explicar lo aparentemente inexplicable: ¿Cómo podría alguien que se ganaba la vida comerciando con la miseria de los demás poner en palabras un mensaje tan poderoso de salvación personal?

Alguien me dijo que las palabras de “Amazing Grace” fueron escritas por el capitán de un barco de esclavos en la década de 1880. Estaba trayendo una gran cantidad de esclavos a los EE. UU., cuando de repente se sintió inexplicablemente atormentado por la culpa de esta profesión elegida, y ordenó que el barco fuera devuelto a África y que todos los esclavos fueran liberados. Luego escribió las palabras de “Amazing Grace” para explicar la epifanía que lo llevó a abandonar su oficio.

QUIÉN SOY

Nací en 1725 y morí en 1807. La única influencia divina en mi vida, desde que tengo memoria, fue mi madre, a quien tuve solo siete años. Cuando ella dejó mi vida a través de la muerte, yo era prácticamente un huérfano. Mi padre se volvió a casar, me envió a una estricta escuela militar, donde la severidad de la disciplina casi me rompe la espalda. No aguanté más y me fui en rebeldía a los diez años.

Un año después, al decidir que nunca volvería a ingresar a la educación formal, me convertí en aprendiz de marinero, con la esperanza de ingresar de alguna manera en el oficio de mi padre y aprender al menos la habilidad de navegar hábilmente en un barco. Poco a poco, a través de un proceso de tiempo, me entregué lentamente al diablo. Y determiné que pecaría hasta saciarme sin restricciones, ahora que la lámpara justa de mi vida se había apagado. Hice eso hasta mis días en el
servicio militar, donde nuevamente la disciplina trabajó duro en mi contra, pero me rebelé aún más. Mi espíritu no se quebraba, y me volví cada vez más y más rebelde.

Debido a una serie de cosas con las que no estaba de acuerdo en el ejército, finalmente deserté, solo para ser capturado como un delincuente común y golpeado públicamente varias veces. Después de soportar el castigo, volví a huir. Tuve pensamientos de suicidio en mi camino a África, decidiendo que ese sería el lugar donde podría alejarme más de cualquiera que me conociera. Y de nuevo hice pacto con el diablo de vivir para él.

De alguna manera, a través de un proceso de eventos, me puse en contacto con un traficante de esclavos portugués y viví en su casa. Su esposa, que estaba llena de hostilidad, se desquitó conmigo. Me pegaba y comía como un perro en el suelo de la casa. Si me negaba a hacer eso, me azotaría con un látigo. Huí sin un centavo, poseyendo solo la ropa que llevaba puesta, a la costa de África donde encendí una fogata, con la esperanza de atraer un barco que pasaba. El patrón pensó que yo tenía oro o esclavos o marfil para vender y se sorprendió porque yo era un hábil navegante. Y fue allí donde viví virtualmente durante un largo período de tiempo. Era un barco de esclavos, no era raro que hasta seiscientos negros de África estuvieran en la bodega del barco, abajo, siendo llevados a América.

Pasé por todo tipo de escapes estrechos con la muerte a solo un pelo de distancia en varias ocasiones. Una vez abrí unas cajas de ron y emborraché a todo el equipo. El patrón, indignado por mis acciones, me golpeó, me tiró abajo y viví de pan duro y verduras agrias durante un tiempo insoportable. Me llevó arriba para golpearme de nuevo, y caí por la borda. Como no sabía nadar, me arponeó para llevarme de vuelta al barco. Y viví con la cicatriz en mi costado, lo suficientemente grande como para meter mi puño, hasta el día de mi muerte.

A bordo, estaba inflamado de fiebre. Me enfurecí con la humillación. Se desató una tormenta y acabé de nuevo en la bodega del barco, entre las bombas. Para mantener el barco a flote, trabajé solo como sirviente de los esclavos. Allí, magullado y confundido, sangrando, enfermo, yo era el epítome del hombre degenerado.

Recuerdo las palabras de mi madre. Clamé a Dios, de la única manera que conocía, clamando a Su gracia y misericordia para que me librara, ya Su Hijo para que me salvara. El único destello de luz que encontraría estaba en una grieta en el barco en el piso sobre mí, y miré hacia arriba y grité pidiendo ayuda.

Dios me escuchó. Pasaron treinta y un años, me casé con un amor de infancia. Entré al ministerio. En cada lugar en el que serví, se tuvieron que agregar habitaciones al edificio para atender a las multitudes que venían a escuchar el Evangelio que se presentaba y la historia de la gracia de Dios en mi vida. Mi lápida sobre mi cabeza dice:

Nacido en 1725, muerto en 1807
Un empleado, una vez incrédulo y libertino, sirviente de esclavos en África, fue preservado, restaurado, perdonado y designado por la rica misericordia de nuestro Señor y Salvador Jesucristo para predicar la fe que una vez se esforzó por destruir. Decidí antes de mi muerte poner en verso la historia de mi vida. Y eso se ha convertido en esta canción.

Mi nombre . . . John Newton El himno? Gracia asombrosa.

Como es común con cualquier número de leyendas de la música sobre canciones particulares, algunos siempre buscarán eventos en la vida de los escritores que podrían haber provocado tales composiciones. Así nacen relatos de tormentas salvajes y pactos con Dios, así como relatos de despertares religiosos que impulsaron a un esclavista a liberar su cargamento. Pero la verdad es mucho menos poética: ‘Amazing Grace’ es una canción sobre la salvación, pero no se compuso hasta mucho después de que su escritor dejara atrás sus días de marinero y se convirtiera en ministro.

John Newton (1725-1807) primero trabajó como comprador de esclavos en África y luego pasó al puesto de capitán en barcos negreros. Continuó ganándose la vida en el comercio de esclavos después de convertirse al cristianismo a la edad de 23 años en 1748. Una violenta tormenta en el mar provocó su compromiso con el cristianismo, pero fue escapar con su propia vida lo que lo inspiró a obtener religión, no culpa por esclavizar a otros. (Aunque este evento a menudo se señala como “la” conversión, en realidad fue solo el primero de muchos pactos de este tipo con el Todopoderoso alcanzados por Newton, cada uno de ellos provocado por sus apuros con la muerte).

Newton abandonó el mar (y el comercio de esclavos) en 1754 o 1755. No liberó ninguna de sus mercancías en ese viaje de 1748, ni en ningún otro. Aunque podría haberse convertido en cristiano, todavía no permitió que eso interfiriera con su forma de ganarse la vida.

En 1754 o 1755, se convirtió en Tides Surveyor en Liverpool (una forma de oficial de aduanas encargado de buscar contrabando y pagado con la mitad del botín tomado de otros). Fue en este punto que Newton comenzó a expresar interés en el ministerio, pero en ese momento no pudo decidir entre la fe metodista y la anglicana. Finalmente fue ordenado sacerdote en la Iglesia de Inglaterra en 1764.

Es muy probable que Newton compusiera ‘Amazing Grace’ en 1772, aunque no hay un acuerdo claro sobre la fecha. Según un biógrafo, el himno fue escrito junto con muchos otros durante una competencia informal de escritura de himnos que tenía con William Cowper, otro destacado escritor de himnos. Si es así, eso pone en duda que esta composición en particular sea únicamente una efusión catártica de asombro por la misericordia del Señor; después de todo, hay tantos temas que se pueden exponer en un himno, y la salvación personal es uno de ellos.

Newton comenzó a lamentar su participación en el comercio de esclavos recién en 1780, treinta y dos años después de su conversión, y ocho años después de escribir ‘Amazing Grace’. En 1785 comenzó a luchar contra la esclavitud manifestándose en su contra, y continuó haciéndolo hasta su muerte en 1807.

Por lo tanto, el esqueleto de la historia es cierto: un antiguo traficante de esclavos compuso uno de los himnos más conmovedores de nuestro tiempo. Pero la esencia de la afirmación, que un evento horrible incitó a un pecador a arrepentirse inmediatamente de sus malos caminos, escribiendo ‘Amazing Grace’ como una expresión de su arrepentimiento, falla en los hechos. La adopción del cristianismo impulsada por la tormenta de Newton no lo cambió demasiado; Continuó ganándose la vida con el comercio de esclavos durante muchos años después y solo abandonó el comercio cuando su esposa insistió en que llevaran una vida estable en Inglaterra. (De hecho, menos de un año después de su conversión impulsada por la tormenta, Newton estaba de regreso en África, negociando la compra de negros recién capturados y tomando otra “esposa africana” mientras estaba allí. Difícilmente era el chico del cartel para el verdadero penitente, al menos en ese momento de su vida).

Newton finalmente creció en su conversión de modo que al final de sus días en realidad era el hombre piadoso que uno esperaría haber escrito ‘Amazing Grace’. Pero fue un proceso lento afectado por el paso de las décadas, no algo que sucedió con un trueno y un relámpago. En el caso de Newton, la “gracia asombrosa” de la que escribió bien podría haberse referido a la paciencia infinita de Dios con él.

Aún así, la historia de Newton nos da esperanza a todos: incluso el mayor de los pecadores puede arrepentirse en última instancia y de manera significativa, e incluso la conversión más indiferente puede hacer su magia con el tiempo.

Avistamientos: A enero de 2004 New York Times artículo sobre el discurso sobre el estado de la Unión del presidente George W. Bush decía: “Algunos oyentes detectaron una alusión a un pasaje de ‘Amazing Grace’, el himno escrito por un traficante de esclavos convertido en ministro y abolicionista, John Newton, después de que sobrevivió a una tormenta en el Atlántico .”

Información Adicional:
Museo de Cowper y Newton