¿Fútbol universitario a los 49? El liniero de Dakota del Norte tiene las cosas correctas

WAHPETON, ND (AP) — Cuando la Facultad de Ciencias del Estado de Dakota del Norte sufrió una derrota desgarradora a principios de septiembre, frustrada en la línea de gol cuando el tiempo expiraba en una sacudida a sus ambiciones de campeonato nacional, fue un liniero defensivo suplente quien dio un paso adelante con un charla de ánimo para levantar el vestuario.

Olvídalo, dijo Ray Ruschel, de 49 años, según sus compañeros de equipo universitario. Concéntrate en el resto de la temporada y las cosas saldrán bien.

“Había un tipo de emociones en todas partes. No todos lo manejaron”, dijo el receptor abierto Marselio Méndez después de la derrota ante su rival Minnesota State Community Technical College. “Ray se acercó y dijo, ya sabes, en realidad no está fallando, ¿verdad? Dijo que solo tenemos que dejar de lado la emoción y que aún tenemos el resto de la temporada y los playoffs para demostrar quiénes somos”.

Cuando se trata de inspiración, los Wildcats podrían hacer algo peor que mirar la propia historia de Ruschel y el camino que lo llevó a una pequeña escuela de mentalidad vocacional en la sombra proyectada por el cercano poder de la NCAA, el estado de Dakota del Norte.

Después de casi dos décadas en el Ejército y la Guardia Nacional, Ruschel trabajaba como mecánico en el turno de noche en una fábrica de remolacha azucarera de Dakota del Norte cuando decidió inscribirse en la Facultad de Ciencias. La escuela ofrece programas de dos años en manufactura, oficios especializados, atención médica y artes liberales.

Eso sonó bien para Ruschel, quien esperaba ascender en la fábrica y decidió estudiar administración de empresas. Luego supo que la escuela tenía un equipo de fútbol entre sus seis deportes y que, a pesar de su edad, él era elegible.

“Algo hizo clic en mi cabeza, como ¿por qué no jugar?”. recordó Ruschel, cuya última acción de juego se produjo cuando estaba en el último año de secundaria en Pensilvania, hace más de 30 años.

Cuando Ruschel le pidió al entrenador en jefe Eric Issendorf, un año más joven, una prueba, Issendorf dijo que sí, aunque le preocupaba que Ruschel pudiera lastimarse.

En cambio, Ruschel se ha mantenido firme y se ha ganado el respeto de los otros jugadores. Ahora juega alrededor de una docena de instantáneas por juego.

“Los muchachos contra los que juega son más grandes, más rápidos y más fuertes que él”, dijo Issendorf. “Pero ha sido capaz de manejarlo. Su personalidad …. simplemente es un tipo muy agradable con la ambición de no dejar piedra sin remover. Mientras él esté aquí en esta tierra”.

Wahpeton, una ciudad mayoritariamente industrial de unos 7800 habitantes, alberga la Cooperativa de Agricultores Minn-Dak, uno de los mayores productores de remolacha azucarera de Dakota del Norte y Minnesota. Ahí es donde Ruschel trabaja un turno de noche, luego encaja un par de horas en el gimnasio después de salir a las 8 am todos los días.

Después de algunas horas de trabajo escolar en línea en su apartamento cerca del campus, Ruschel descansa un poco antes de la práctica de la tarde, que dura hasta las 7 p. m. Luego regresa a su apartamento, donde Ruschel se ducha y come antes de acostarse para descansar lo que pueda todo comienza de nuevo con su turno de noche.

¿Cómo logra un horario tan agotador?

“Buena pregunta.” dijo Ruschel, padre soltero de dos hijos adultos. “Es porque elijo priorizar ciertas cosas y hay que sacrificar otras. Solo tienen que ser sacrificados ahora mismo”.

El campus universitario es el hogar de unos 3000 estudiantes, anclado por su histórico Old Main que data de su fundación en 1903. Un folleto de reclutamiento se jacta de una tasa de empleo del 97% para los graduados.

Cuando se trata de fútbol, ​​no es el estado de Dakota del Norte: un campeón nacional perenne en el segundo nivel de la NCAA, con un presupuesto de $25 millones, una cúpula con capacidad para 19,000 y numerosos ex alumnos en la NFL.

Pero no está mal, con instalaciones entre las mejores del fútbol universitario junior, incluido un estadio de 4100 asientos, cuatro campos de práctica y un vestuario con 90 puestos modernos.

Los Wildcats tuvieron marca de 9-1 la temporada pasada, la segunda mejor en la historia de la escuela, y terminaron en el No. 4 en la clasificación de universidades junior de la División III. Después de una victoria de 37-6 sobre Vermillion Community College (un viaje en autobús de seis horas hasta el extremo noreste de Minnesota) y una victoria de regreso a casa el fin de semana pasado, tienen marca de 4-1 en una temporada que esperan pueda terminar con un campeonato nacional.

Los jugadores dicen que Ruschel encaja con sus compañeros de equipo a pesar de las obvias diferencias musicales y culturales que conlleva una diferencia de edad tan grande. En ese viaje en autobús a Minnesota, por ejemplo, Ruschel pasó las horas navegando por Facebook, escuchando música en sus auriculares y “la mayor parte del tiempo mirando por la ventana”. Ni Instagram ni TikTok para él.

“Los jugadores se me acercan y me preguntan qué estoy escuchando”, dijo Ruschel, riéndose. “Les digo música country y ese será el final de eso”.

Ruschel, quien se convirtió en sargento mientras estaba en el Ejército y dijo que aspira a permanecer activo en la Guardia Nacional hasta los 60 años, ha servido en Afganistán y Jordania, aunque se negó a hablar sobre las giras.

El apoyador Manny García dijo que la experiencia de Ruschel en el Army y su voluntad de enfrentarse a jugadores de menos de la mitad de su edad le dan credibilidad ante sus compañeros de equipo.

“Sabes, escuchamos las historias de Ray sobre el ejército y las escuchamos y nos aseguramos de que tratamos de traducirlas al campo de fútbol, ​​seguro”, dijo García.

A los cinco juegos de la temporada, Ruschel, de 6 pies y 225 libras, un aficionado al ejercicio, dijo que no siente dolor en el campo.

“Con todo, no estoy más dolorido que el resto de estos niños”, dijo. “Solo tengo que seguir estirándome”.

La noticia de un jugador de fútbol americano universitario de 49 años ha atraído la atención de los medios nacionales y Ruschel en ocasiones se ha disculpado por quitarle el foco de atención a los demás, dijo Issendorf. Antes de que llegara Ruschel, el reclamo de fama del programa fue Errol Mann, quien pateó para los Oakland Raiders de la NFL y formó parte de su equipo ganador del Super Bowl en 1976.

“Le dije a Ray, ya sabes, lo estamos aceptando”, dijo Issendorf. “A nuestra institución le encanta. Nuestra administración ama la atención. Es una gran comercialización. Pero también es una muy buena historia”.