El 12 de febrero de 2020, Snopes publicó una investigación de dos años sobre los aparentes vínculos entre una red de casi 200 engañosos. sitios web de citas y la startup espacial con sede en Texas Firefly Aerospace. Estos sitios, con nombres como Fatty Chaser, Las mamás se ponen traviesas, Quiero asiáticoy Follar juntos – use perfiles falsos para alentar las suscripciones de tarjetas de crédito recurrentes y difíciles de cancelar. Documentamos que la plataforma de marketing de afiliación que los promueve ha incentivado la contaminación de Facebook, Instagram y aplicaciones de citas con memes misóginos o “bots porno” depredadores diseñados para dirigir el tráfico a estos sitios. Los sitios de citas en sí son generalmente propiedad o mantenidos por compañías anónimas registradas en las Islas Vírgenes Británicas (BVI) o Malta.

Nuestros informes vincularon al cofundador y miembro de la junta directiva de Firefly, Max Polyakov y al cofundador de Firefly y al director financiero interino (CFO) Mark Watt, tanto a compañías extranjeras como registradas en los Estados Unidos que están asociadas con estos sitios web de citas. Al hacerlo, demostramos que muchos, si no la mayoría, de estos sitios web de citas engañosos, o las compañías que los mantienen, están contenidos en la cartera de Noosphere Ventures. Noosphere es una firma de capital de riesgo que compró y es el propietario mayoritario de Firefly Aerospace. Sus dos socios principales son Polyakov y Watt.

Aunque Polyakov, Watt y Noosphere todavía tienen que comunicar cualquier inquietud con respecto a los informes de Snopes directamente a nuestra sala de redacción, Noosphere tiene acción legal amenazada contra personas que simplemente tienen discutido nuestros informes Además, la compañía ha distribuido un declaración Sembrando dudas sobre nuestro informe a al menos un periodista que tuiteó positivamente sobre nuestra historia. Además, tanto Watt como el Director Ejecutivo (CEO) de Firefly, Tom Markusic, han emitido negaciones generales en varios medios de comunicación principales de cualquier conexión entre Firefly Aerospace y las citas en línea. Aquí, desglosamos las negaciones de Watt, Markusic y Noosphere Ventures y demostramos que no concuerdan con los hechos.

Cofundador de Firefly Mark Watt

En un artículo en The Verge que mencionaba la investigación de Snopes, Watt emitió un extremadamente amplio negación de nuestro informe:

“El artículo de Snopes es incorrecto. No estoy involucrado aparte de mi relación directa con Firefly ”, dijo Watt en un mensaje el miércoles. “No puedo comentar sobre otras cosas porque están mal”.

No está claro qué quiere decir Watt cuando dice que “no está involucrado”. Como informamos originalmente, Watt firmó documentos de registro de negocios de California tanto para Noosphere Ventures USA como para una compañía de citas en línea que aparece en nuestros informes, Together Networks USA. Se enumeró a sí mismo como “presidente” de ambas compañías y presentó la documentación para ambas el mismo día en agosto de 2013. Together Networks USA y Noosphere Ventures también comparten la misma oficina y al menos uno empleado.

Un hombre mencionado en 2016 BVI documentos judiciales como un “Sr. James Watt “probablemente se refiere a Mark Watt, cuyo segundo nombre es James Estos documentos revelan que Watt tenía, al menos en el pasado, una participación con fines de lucro en una compañía holding que mantiene Together Networks y varios otros sitios web de citas vinculados a Polyakov. Watt todavía tiene que responder o refutar nuestra afirmación de que él es la persona nombrada en estos documentos, a pesar de las múltiples solicitudes de comentarios. Desde el 2013, Polyakov y Watt han sido las dos figuras principales de Noosphere Ventures. También son cofundadores y miembros de la junta de Firefly Aerospace.

En lo que parece ser una tendencia recurrente, el empleo de Watt’s Noosphere fue eliminado de su perfil de LinkedIn después de nuestro informe (arriba a la izquierda hay una captura de pantalla del 6 de febrero de 2020; a la derecha hay una captura de pantalla tomada después de la publicación de nuestro informe). Noosphere también desapareció del perfil de LinkedIn de Laura Edison, una abogada vinculada a Noosphere que se desempeña como directora de una compañía de citas relacionada, después de que la contactamos.

CEO de Firefly, Tom Markusic

En una entrevista con Space.com después de nuestros informes, Markusic afirmó que no tenía “conciencia” de ninguna relación entre Firefly Aerospace y la compañía de citas Together Networks:

Markusic afirmó que no tenía conocimiento de ninguna relación entre Firefly Aerospace y Together Networks y sus sitios afiliados y engañosos. Si bien Noosphere Ventures comparte una dirección con Together Networks, “entiendo que Noosphere tiene una cartera, una cartera exclusiva de compañías tecnológicas, una de las cuales es Firefly”, dijo Markusic.

Si es cierto, la falta de conciencia de Markusic revela una profunda falta de conocimiento básico sobre la entidad que compró la compañía que cofundó. La relación entre Firefly Aerospace y Together Networks es simple y una vez fue bastante pública: Together Networks está en la cartera de Noosphere Ventures de acuerdo a Noosfera y testimonios de empleados anteriores de Noosphere, y Noosphere Ventures utilizó dinero de esta cartera comprar Firefly Aerospace.

En el sitio web de su actual compañía de marketing de afiliación, el ex ejecutivo de Noosphere Sean Christian describió su trabajo en Noosphere como enfocado explícitamente en el “desarrollo” de las mismas redes de citas en cuestión en nuestra investigación:

Como ejecutivo de Noosphere, tuve la oportunidad de trabajar en el desarrollo dentro de Together Networks, UpForIt Networks y ClickDealer.

En 2017, Noosphere Ventures se describió de esta manera en un presione soltar:

Noosphere Ventures es una firma internacional de gestión de activos, con la visión estratégica y el capital para transformar compañías de alto potencial en líderes de mercado definitivos. Fundada en 2012, la compañía tiene como objetivo cambiar el panorama de la economía digital actual mediante el crecimiento de su cartera de empresas altamente rentables. Actualmente tiene en su cartera marcas tan famosas como Together Networks, Thync y EOS.

El hecho de que esta red de sitios esté o estuviera en el “portafolio” de Noosphere significaría que Together Networks recibe fondos de Noosphere Ventures o aporta beneficios a ellos. Presentaciones judiciales sugerir que las empresas de citas en línea generan ganancias sustanciales.

Noosphere Ventures

Quizás la respuesta más desconcertante a nuestros informes provino de una declaración publicado por Noosphere Ventures el 16 de febrero de 2020. La declaración sin firmar afirmaba identificar “muchos errores de hecho” en los informes de Snopes, pero en realidad identificó cero.

En cambio, la declaración emitida por una empresa que alaba su inversión en ciencia y tecnología comenzó con un ataque ad hominem mal articulado contra este periodista proveniente de un salida pseudocientífica llamado The Food Babe:

Llamamos su atención a … la dudosa reputación de snopes.com. Recordemos que este recurso, Forbes y la BBC fueron previamente declarados culpables de sesgo e inexactitud. FoodBabe ha acusado públicamente a Snopes de colocar artículos personalizados e intimidación contra sus productos. Snopes afirma ser una plataforma apolítica, pero los autores de la publicación electrónica al mismo tiempo publican artículos que desacreditan las políticas del presidente de los Estados Unidos, Donald Trump.

La declaración también afirmó sin evidencia que el momento de la liberación de nuestra investigación era sospechoso porque Firefly Aerospace fue demandado por un grupo de ex inversionistas un mes antes de nuestra publicación. Como tenemos ya declarado públicamente, Snopes no tenía conocimiento ni contacto con las partes involucradas en esa demanda, y nuestros informes son totalmente independientes de ese caso, ya que nuestros informes en estos sitios comenzaron en abril de 2018.

Su declaración enumeraba tres “errores”. Primero, Noosphere se opuso a una caracterización que Snopes nunca hizo: que Polyakov había sido director de su antigua compañía de citas Cupid plc durante el tiempo de una investigación de la BBC que alegaba que la compañía de citas usaba perfiles falsos para atraer a los suscriptores. Aunque nunca hicimos tal sugerencia, la objeción seguiría sin tener sentido. Es conocimiento público que Polyakov mantuvo la propiedad de muchos, si no la mayoría, de estos sitios web mucho después de que dejó Cupid plc, y demostramos que estos sitios web todavía usan perfiles falsos para convencer a las personas de que renuncien a la información de la tarjeta de crédito.

En segundo lugar, Noosphere se opuso a la caracterización de Snopes de “una aparente filial del Reino Unido de Firefly Aerospace”. La compañía en cuestión fue llamada literalmente Firefly Aerospace UK Limited. Aún así, Noosphere rechazó la caracterización, describiendo a esa compañía como una “compañía del Reino Unido que puede o no tener un nombre anterior similar [to Firefly Aerospace]. ” Significativamente, su declaración no logró abordar los múltiples enlaces de esta compañía a Firefly Aerospace y Noosphere Ventures. Como informamos, esa compañía, ahora llamada Arosky Services Limited, es propiedad principalmente por el ex presidente de Together Networks USA y ex miembro del personal de Noosphere Ventures Vladimir Levykin.

En tercer lugar, Noosphere afirmó que erramos en nuestra sugerencia de que los sitios web de citas pueden representar “posibles violaciones de la FTC”. Llegamos a esta conclusión hablando con un ex investigador de la Comisión Federal de Comercio (FTC) involucrado en la primera acción legal tomada contra una compañía de citas en línea. La defensa de Noosphere contra su evaluación parece provenir de ignorar la palabra “potencial”. En su declaración, Noosphere argumentó que “nunca ha habido ninguna investigación, correspondencia u otra comunicación con respecto a ninguno de los negocios anteriores del Sr. Polyakov y la FTC”. Esto es fiel a lo mejor de nuestro conocimiento, y es por eso que usamos la palabra “potencial”.

Junta Directiva de Firefly Aerospace; Desde la izquierda: Max Polyakov, Tom Markusic y Mark Watt.

Hechos no controvertidos

Cuando el boletín de negocios de citas en línea Online Personals Watch habló sobre la cobertura de nuestros informes, Noosphere amenazó con emprender acciones legales si Online Personals no eliminaba la historia. En el solicitud de desmontaje publicado en una edición posterior del boletín, Noosphere afirmó que no tiene acciones en ninguna compañía de citas, un aparente conflicto con el suyo. comunicados de prensa pasados. La compañía no proporcionó evidencia en apoyo de esa conclusión y no ha refutado significativamente ninguno de los hechos que utilizamos para llegar a nuestras conclusiones. Estos hechos incluyen:

  • Together Networks mantiene el sitio web (y muchos otros) que capturamos específicamente usando una foto sin el consentimiento de su propietario como un estímulo para suscribirse a un paquete de suscripción.
  • A partir de 2019, el actual director de la compañía de Together Networks USA, conforme para el estado de California, es el jefe de recursos humanos de Noosphere Ventures y un asistente personal de Polyakov y / o Watt.
  • Together Networks USA tiene la misma dirección corporativa que Noosphere Ventures.
  • Ambos socios principales de Noosphere Ventures, Polyakov y Watt, fueron una vez, si no actualmente, accionistas de la compañía fantasma registrada en BVI Phoenix Holdings Limited, que parece poseer o haber tenido la mayor parte del catálogo anterior de Cupid plc.
  • Polyakov y Watt están directamente involucrados en Firefly Aerospace. Aunque Watt ha sugerido que ya no tiene el papel, una vez se desempeñó como CFO interino de Firefly Aerospace. Polyakov se describe a sí mismo como el cofundador de la compañía y se enumera a sí mismo como un miembro actual de la junta. La compañía tiene solo tres miembros de la junta, conforme a su sitio web: Polyakov, Watt y Markusic.

La declaración de Noosphere Ventures concluye implorando a los periodistas que “pongan fin a la especulación sobre este tema” e instó a “todos los medios imparciales a que no difundan rumores, sino que verifiquen los hechos de forma independiente, de acuerdo con altos estándares periodísticos”.

Como con todas las historias, damos la bienvenida a la oportunidad de que cualquier reportero o parte interesada verifique nuestros hechos de la manera más rigurosa posible. No dude en enviarnos sus comentarios aquí.

By Ignacio

Ignacio Pereti es un reconocido periodista y escritor en proceso de aprendizaje continuo.

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