NAACP dice que los problemas de agua de Jackson son un problema de derechos civiles

JACKSON, Mississippi, EE.UU. (AP) — En una denuncia federal el martes, la NAACP dijo que las autoridades de Mississippi “prácticamente aseguraron” una calamidad de agua potable en Jackson al privar a la capital del estado, de mayoría negra, de los fondos que tanto necesita para mejorar su infraestructura. La organización solicitó a la Agencia de Protección Ambiental que investigara el supuesto patrón del estado de desviar dinero a comunidades blancas con menos necesidades.

El grupo dijo que la negativa del estado a financiar mejoras en Jackson culminó a fines de agosto cuando el sistema de agua sufrió un colapso casi total después de una fuerte tormenta. Durante 25 años, dijo, Jackson recibió fondos de un importante programa federal solo tres veces. Cuando Jackson trató de financiar las mejoras por sí mismo, esos esfuerzos fueron bloqueados repetidamente por los líderes políticos del estado de Mississippi, según la denuncia.

El presidente de la NAACP, Derrick Johnson, vive en Jackson y se unió a otros residentes locales para presentar la queja ante la EPA bajo el Título VI de la Ley de Derechos Civiles de 1964, que prohíbe que cualquier persona que reciba fondos federales discrimine por motivos de raza u origen nacional. En el pasado, esta parte de la ley rara vez se usaba en asuntos ambientales, pero la administración Biden prometió intensificar la aplicación en las comunidades sobrecargadas por la contaminación.

“La población mayoritariamente negra de Jackson ha sido repetidamente ignorada, despreciada o ridiculizada, lo que ha resultado en la inequidad y crisis más reciente en el acceso al agua”, dijo la NAACP.

El grupo quiere que la EPA se asegure de que a partir de ahora los fondos federales se distribuyan equitativamente.

El Departamento de Justicia de los Estados Unidos está trabajando para mejorar el sistema de agua de Jackson. Si no se llega a un plan de mejora voluntario con la ciudad, el departamento amenazó el lunes con presentar una acción legal bajo una ley diferente, la Ley de Agua Potable Segura, que regula las sustancias nocivas en el agua del grifo. La ciudad ha violado repetidamente esta ley en los últimos años.

Hubo advertencias de que el sistema de agua de Jackson estaba teniendo problemas antes de fallar. Se emitieron aproximadamente 300 avisos de agua hirviendo durante los dos años anteriores. El racismo y el abandono crearon una situación particularmente mala en la ciudad.

El administrador de la EPA, Michael Regan, visitó la comunidad el lunes para hablar con los funcionarios de la ciudad y asegurarse de que puedan “brindar el alivio que se esperaba desde hace mucho tiempo a los residentes de Jackson”.

El gobernador de Mississippi, Tate Reeves, un republicano, ha culpado de los problemas de agua de Jackson a la mala gestión de los líderes de la ciudad. Reeves declaró una emergencia para el sistema de agua a fines de agosto y trajo equipos de fuera del estado para ayudar a realizar las reparaciones. Sin embargo, antes de la última crisis de agua de la ciudad, Reeves expresó su propia oposición a la financiación estatal para las mejoras de agua de Jackson, diciendo que quiere mantener bajo el nivel de deuda general de Mississippi.

La administración Biden tiene abiertas varias otras investigaciones de derechos civiles ambientales. El Departamento de Justicia está investigando cómo los funcionarios locales y estatales en Alabama permitieron que los problemas crónicos de aguas residuales se agravaran en el condado de Lowndes, de mayoría negra, y por primera vez la EPA inició su propia investigación sobre el programa de aire de Colorado.

Más del 80% de los residentes de Jackson son negros y aproximadamente una cuarta parte vive en la pobreza. Aproximadamente una década después de la integración de las escuelas públicas en la década de 1970, comenzó la huida de los blancos. La ciudad más grande de Mississippi ahora lucha con una base impositiva cada vez más reducida.

Denecka Samuels, madre de seis hijos, vive en una de las zonas más pobres de Jackson. Cuando no salía agua del grifo, dijo que tenía que sacarla de un barril y llevarla a casa para bañar a sus hijos. Samuels dijo que los frecuentes avisos de agua hirviendo también hacen la vida mucho más difícil.

“Es una lucha constante”, dijo Samuels. “Tengo que seguir recordándoles a mis hijos más pequeños: ‘No beban el agua de ese grifo’. … Son jóvenes y no entienden”.

Samuels estuvo entre varias personas que hablaron el lunes por la noche en una protesta de la Campaña de los Pobres para llamar la atención sobre los problemas de agua de Jackson. El evento fue cerca de la Mansión del Gobernador.

“Yo no elegí ser negro. No elegí esta vida para no tener agua”, dijo Samuels. “Me eligió a mí”.

Además de sus responsabilidades familiares, Samuels dijo que ha estado trabajando con la Campaña de los Pobres para distribuir agua embotellada a los residentes de Jackson.

Es fundamental que los sistemas de agua mantengan la presión para que el agua subterránea no tratada no se filtre por las grietas de las tuberías. Después de fuertes lluvias, la calidad del agua que ingresaba a las plantas de tratamiento de Jackson cambió, lo que el sistema no pudo manejar, lo que provocó una caída en la presión. Se les dijo a los residentes que hirvieran el agua para matar las bacterias potencialmente dañinas.

Los funcionarios levantaron el aviso de hervir el agua en toda la ciudad de Jackson el 15 de septiembre, casi siete semanas después de su emisión. Pero desde entonces se han emitido nuevos avisos de hervir el agua para varios vecindarios dentro de la ciudad debido a tuberías rotas.

En otras acciones legales a principios de este mes, cuatro residentes de Jackson presentaron una demanda colectiva propuesta contra funcionarios locales actuales y anteriores, una empresa de ingeniería y una empresa contratada para reemplazar los medidores de agua. Quieren que se reemplacen las tuberías y el equipo de plomo y que se repare el sistema, además de los daños.

La EPA dijo que decidiría si investigar dentro de 25 días.