Por qué definitivamente no podemos decir que TikTok causa tics

Contexto clave:

  • Es cierto que después de ver videos de TikTok que describen el síndrome de Tourette (ST), las adolescentes mostraron una aparición repentina de comportamientos similares a los de un tic que son similares a los síntomas del trastorno.
  • También es cierto que varias clínicas de ST y tic en todo el mundo vieron un aumento en las referencias, no en los diagnósticos, desde el comienzo de la pandemia de COVID-19.
  • Sin embargo, el consumo de redes sociales es solo una posible explicación que los investigadores brindaron junto con otros factores estresantes, incluidos los relacionados con los bloqueos por coronavirus, así como los diagnósticos de otras afecciones de salud mental.
  • Además, la afirmación se basa en dos informes de observación publicados en revistas médicas revisadas por pares y no en los resultados de un estudio científico reglamentado. Esto sugiere una correlación y una posible explicación, pero no prueba una causalidad.

En noviembre de 2020, mientras estaba en la escuela, una adolescente de 14 años de repente comenzó a agitar incontrolablemente los brazos, empujar la cabeza y el cuello y aullar en lo que parecía ser una manifestación no provocada e inexplicable de síntomas como los que se ven en los episodios de síndrome de Tourette. Síndrome (TS).

El adolescente, a quien los investigadores luego llamaron “AB”, tuvo este “inicio explosivo” de tics físicos y verbales el día después de que se anunció que los estudiantes enfrentarían otro período de bloqueo de COVID-19. También admitió haber leído sobre TS en las redes sociales y había subido videos de sus tics a la plataforma de transmisión TikTok.

El episodio de AB motivó a investigadores de todo el mundo durante casi un año a investigar lo que se conoce como comportamientos funcionales parecidos a los de un tic, o FTLB. Y en octubre de 2021, una investigación del Wall Street Journal informó que los adolescentes comenzaron a “aparecer en los consultorios médicos con tics físicos repentinos y severos”, lo que dejó perplejos a los médicos con trastornos del movimiento.

Las niñas con tics son raras, y estas adolescentes tenían un número inusualmente alto de ellos, que se habían desarrollado repentinamente. Después de meses de estudiar a los pacientes y consultarse entre sí, los expertos de los mejores hospitales pediátricos de EE. UU., Canadá, Australia y el Reino Unido descubrieron que la mayoría de las niñas tenían algo en común: TikTok.

Si bien es cierto que la mayoría, aunque no todos, de los adolescentes informaron haber usado TikTok en los meses posteriores a su episodio inicial, una conexión a las redes sociales es solo uno de los vínculos que formaron los investigadores.

Leímos la literatura científica y descubrimos que se había observado un aumento en las remisiones, no en los diagnósticos, desde el inicio de la pandemia. Además, casi todas las niñas que desarrollaron tics también experimentaron ansiedad, depresión, trastorno por déficit de atención / hiperactividad (TDAH) o trastorno compulsivo (TOC), todos los diagnósticos comunes que se observan en las personas diagnosticadas con ST.

¿Qué es el ST?

El ST es una afección del sistema nervioso que los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades describen como la causa de que las personas tengan contracciones, movimientos o sonidos repentinos e involuntarios, conocidos como tics.

“Tener tics es un poco como tener hipo. Aunque no quieras tener hipo, tu cuerpo lo hace de todos modos. A veces, las personas pueden evitar hacer un tic determinado durante un tiempo, pero es difícil. Eventualmente la persona tiene que hacer el tic ”, escribió la agencia de salud.

Los síntomas generalmente comienzan entre los cinco y los 10 años y pueden cambiar, desaparecer o reaparecer con el tiempo. Y la afección afecta de manera desproporcionada a los niños más que a las niñas: por cada diagnóstico femenino, cuatro niños recibirán el suyo. La mayoría de los niños diagnosticados con ST también han sido diagnosticados con otros trastornos mentales, del comportamiento o del desarrollo como el TDAH, la ansiedad o el TOC. De hecho, un estudio de 2015 de la Universidad de California, San Francisco y el Hospital General de Massachusetts encontró que casi el 86% de los pacientes que buscan tratamiento para el ST serán diagnosticados con un segundo trastorno psiquiátrico en su vida, y más de la mitad recibirán dos o más tales diagnósticos.

Cuantificación de un repunte de los tics

El artículo del Wall Street Journal se basa en gran medida en informes anecdóticos de expertos y en dos editoriales publicados que describen un aumento de los FLTB en las poblaciones de niñas adolescentes. Antes de profundizar en los detalles, es importante señalar que el aumento observado no se ve en los diagnósticos, sino en las derivaciones a clínicas expertas. Como se señaló en la publicación, los casos no se han rastreado a nivel nacional o internacional, pero los expertos están tomando nota. Por ejemplo, Cincinnati Children’s Movement Disorders Clinic y UCLA Child OCD, Anxiety and Tic Disorders vieron un promedio de una o dos referencias al año para FTLB, pero ese número aumentó a 20 entre enero y junio de 2021.

Otras instituciones enumeradas en los informes de casos informaron referencias de la siguiente manera:

  • Dos hospitales de niños en Londres recibieron cada uno entre cuatro y seis derivaciones al año. Desde la pandemia, informan haber recibido de tres a cuatro referencias por semana.
  • Children’s Hospital Tourette Clinic en Alberta, Canadá, recibió un promedio de una o dos referencias por año, pero cinco por mes en la primera mitad de 2021. Las referencias anuales por tic o trastornos del movimiento aumentaron de 186 por año a 290 entre 2020 y 2021.
  • De manera similar, el Hospital de Niños de Sydney recibió hasta cinco referencias un año antes de la pandemia y 35 en la primera mitad de 2021. Esa es una tasa que saltó de alrededor de 82 por año a 116 desde la pandemia.

Ahora veamos los informes.

Una ‘explosión de tics’

Un informe publicado en la revista médica británica Archives of Disease in Childhood en marzo de 2021 describió el inicio de las derivaciones de FTLB como una “explosión de tics” que se observa en niñas adolescentes con “aparición repentina de tics motores y fónicos de naturaleza compleja y extraña”.

“Desde el inicio de la pandemia de COVID-19, los pediatras y los profesionales de la salud mental infantil han notado un aumento en los síntomas de tics en algunos niños y adolescentes que ya habían sido diagnosticados con trastornos de tics”, escribieron los autores del estudio. “Curiosamente, los médicos también han visto un marcado aumento en las presentaciones de tics severos y ataques ‘similares a tics’ repentinos y nuevos”.

Y aunque los investigadores notaron cierta preocupación sobre el papel que pueden desempeñar las redes sociales (más sobre eso más adelante), señalaron que las niñas del primer estudio pueden tener un trastorno del espectro autista no diagnosticado, TDAH u otras afecciones cognitivas o mentales, como ansiedad, que fueron estimulados al menos en parte por COVID-19. AB, por ejemplo, tenía antecedentes de autismo, TDAH y ST.

Los investigadores que escribieron en la edición de agosto de la revista médica Movement Disorders describieron una “pandemia paralela” en jóvenes de entre 12 y 25 años, casi exclusivamente niñas y mujeres, que presentaban un “inicio rápido” de comportamiento similar a un tic. Los datos recopilados de ocho clínicas de TS ubicadas en Canadá, USUK, Alemania y Australia revelaron que los centros también vieron un aumento sin precedentes en las referencias desde que comenzó la pandemia, muchas de las cuales no tenían antecedentes definidos de tics anteriores.

Pero en la mayoría de los casos, el comportamiento fue diferente a los síntomas que normalmente se presentan en los diagnósticos de tic y ST:


Tics TS típicos FTLB de inicio rápido
Edad de inicio Infancia Adolescencia o adultez temprana
Inicio de los síntomas Gradual Brusco o agudo
Tipo inicial de Tic Motor simple Motor complejo o vocal complejo
Sexo Predominio masculino Predominio femenino
Tics más comunes Parpadeo de ojos, movimientos de cabeza, olfateo, carraspeo Movimientos de brazos de gran amplitud, movimientos autolesivos como golpearse a sí mismo o a miembros de la familia, una amplia gama de palabras o frases extrañas, palabras o frases obscenas
Comorbilidades TDAH, TOC Trastornos de ansiedad, trastornos depresivos.

Comparación lado a lado de la presentación fenomenológica de tics y FTLB de inicio rápido. Trastornos del movimiento


La correlación no es igual a la causalidad

Como señaló The Wall Street Journal, la mayoría de los adolescentes habían diagnosticado previamente ansiedad o depresión, probablemente intensificadas durante la pandemia, en la que el estrés psicológico puede manifestarse en síntomas físicos. No es ningún secreto que COVID-19 y los cambios sociales que provocó han provocado un momento estresante en la historia; la ansiedad y la depresión van en aumento y algunas estimaciones sugieren que la prevalencia de ambas afecciones se ha duplicado durante la pandemia. Los investigadores plantean la hipótesis de que muchos de estos ataques de tic están relacionados con factores estresantes psicosociales como bloqueos, cambios en la estructura y las rutinas, estrés relacionado con la familia, escolarización virtual y transiciones de la escuela al hogar.

“El estrés puede desenmascarar una predisposición al tic en algunos, mientras que en otros agrava la vulnerabilidad existente a la ansiedad, por ejemplo, dificultades subyacentes del neurodesarrollo o emocionales hasta el punto de sentirse abrumado”, escribieron los investigadores británicos.

Además del estrés relacionado con la pandemia, se estima que el 90% de los adolescentes estadounidenses entre 13 y 17 años están en las redes sociales. En algunos casos, el comportamiento también podría ser el resultado de una sugestión extrema, particularmente en una audiencia tan amplia. En febrero de 2021, los videos con el hashtag #tourettes tenían alrededor de 2.5 mil millones de visitas y, en el momento de escribir este artículo, había 4.8 mil millones. (Y eso no incluye necesariamente otros hashtags relacionados como #tourettessyndrome, 1.400 millones, o #tourettesawareness, 1.600 millones).

También podría ser que las redes sociales estén creando conciencia sobre los ST y los FTLB, lo que resultará en un aumento de las referencias a medida que los adolescentes buscan ayuda médica para una afección que de otro modo podría haber pasado desapercibida. Algunas de las niñas informaron un aumento en el consumo de videos antes de que comenzaran los síntomas, mientras que otras publicaron videos e información sobre sus movimientos en los sitios de redes sociales. En muchos casos, las niñas dijeron que experimentaron “apoyo de pares, reconocimiento y un sentido de pertenencia a partir de esta exposición”.

Captura de pantalla/Tik Tok

¿A dónde vamos desde aquí?

Como señalamos anteriormente, el consumo de la enfermedad en las redes sociales solo se informó en algunos de los casos. Entonces, si bien la cantidad de videos que se ven ha aumentado, también lo han hecho los factores externos que pueden contribuir a la explosión de nuevos comportamientos, lo que sugiere una correlación pero no establece una causa.

Queda por determinar qué significa todo esto. Los investigadores no concluyeron definitivamente que ver videos de TikTok sobre tics esté causando un aumento en tales comportamientos. Más bien, argumentan que sus observaciones requieren una mirada más profunda y una “necesidad urgente” de investigaciones sistemáticas entre los muchos factores que podrían estar influyendo en los comportamientos de los estudios de caso descritos.

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Ignacio

Ignacio Pereti es un reconocido periodista y escritor en proceso de aprendizaje continuo.