Virus Rampages en vastas tierras navajo, familias muy unidas


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TUBA CITY, Arizona (AP) – El virus llegó a la reserva a principios de marzo, cuando los vientos de finales del invierno todavía soplaban en las mesas y las temperaturas al amanecer a menudo apenas superaban el punto de congelación.

Fue llevado desde Tucson, dicen los médicos, por un hombre que había estado en un torneo de baloncesto y luego hizo el largo viaje de regreso a un pequeño pueblo en las tierras altas de Navajo. Allí, los creyentes se estaban preparando para reunirse en una pequeña iglesia con paredes de metal con una campana blanca maltratada y crucifijos en la ventana.

En un camino de tierra a las afueras de la ciudad, un letrero pintado a mano con letras rojas señala el camino: “Iglesia del Nazareno de Chilchinbeto”.

Desde esa iglesia, COVID-19 se apoderó de la Nación Navajo, afectando a familias, clanes, iglesias y pueblos, y dejando la reserva con algunas de las tasas de infección más altas de los EE. UU.

El hacinamiento, la tradición y las disparidades médicas se han enredado en la tierra de la tribu, un área casi tres veces más grande que Massachusetts, creando una catástrofe virológica.

Y las medidas más básicas para combatir la propagación del virus (lavado de manos y aislamiento) pueden ser difíciles.

Un tercio de las casas en la vasta reserva seca no tienen agua corriente, lo que obliga a las familias a transportarla. Muchas comunidades unidas de Navajo viven en casas abarrotadas donde la auto cuarentena es imposible, y muchas deben conducir horas para El supermercado más cercano. Para la mayoría de los navajos, aislar a una persona infectada de su familia es profundamente extraño.

La reunión de Chilchinbeto, que reunió a personas de toda la región, incluyó todo, desde discusiones sobre las finanzas de la iglesia hasta una alegre cena de carne asada. Rezaron por la fuerza frente al nuevo virus, que parecía una preocupación lejana.

En cambio, ya estaba en medio de ellos.

“Somos un pueblo tan pequeño. Somos tan remotos “, dijo Evelyna Cleveland-Gray, una funcionaria de Chilchinbeto que luchó para evitar que los residentes entraran en pánico cuando el virus arrasó la ciudad de unos 500, y finalmente mató a más de una docena de personas. “Nunca pensamos que nos afectaría”.

Por ahora, la pérdida se siente en toda la Nación Navajo.

Con aproximadamente 175,000 personas en la reserva, que se extiende entre Arizona, Nuevo México y un pequeño rincón de Utah, la Nación Navajo ha visto 3,122 casos, una tasa de casi 18 casos por cada 1,000 personas. Al menos 100 personas han muerto.

Si Navajo Nation fuera su propio estado, tendría la tasa más alta per cápita de casos positivos confirmados de coronavirus en el país, solo por detrás de Nueva York. En los estados que abarca, el número de casos y muertes entre las personas que son nativas americanas, dentro y fuera de las reservas, es desproporcionadamente alto.

Estaba el amado entrenador de baloncesto de la escuela secundaria de 42 años que dejó a cinco niños. Había un carpintero que vivía con su hermano y murió en la mañana de Pascua a los 34 años. Había una madre de 28 años que compitió en concursos de nativos americanos.

Y en el extremo occidental de la reserva, está la extensa familia Dinehdeal que vive en un grupo de casas prefabricadas y casas móviles en la ciudad de Tuba. Un perro con una larga cadena yace en el camino de entrada, durmiendo en la suave tierra roja que se extiende por el paisaje. Otro corre en círculos esperando que alguien, cualquiera, lance una pelota. Las camionetas, algunas en varios estados de desmembramiento, se encuentran dispersas por toda la propiedad.

Aquí es donde generaciones de niños de Dinehdeal han montado sus bicicletas y jugado baloncesto contra un tablero de madera contrachapada desgastada. Es donde los hombres han jugado con esas camionetas y donde toda la familia, la red unida de padres, tías, tíos y primos criados como hermanos, se ha reunido para comidas, fiestas de cumpleaños y celebraciones navideñas. Es donde los familiares de fuera de la ciudad siempre han sido bien recibidos.

Ahora, es donde llora la familia.

Comenzó a fines de marzo con Maryann Welch, quien a los 82 años todavía montaba a caballo y dirigía un pequeño rancho de ovejas en la montaña Navajo, la extensión en forma de cúpula que se cierne sobre esta parte de la reserva. Cuando comenzó a sentirse enferma, su sobrino y su hermana de 71 años, Eva Dinehdeal, condujeron las 90 millas desde Tuba City para llevarla al hospital. Pronto Eva también estaba enferma, con bajos niveles de oxígeno y fiebre. Luego fue el hijo de Maryann, Larry, un veterano de la 82 División Aerotransportada del Ejército, quien dividió su tiempo entre el rancho y las casas de Tuba City.

Larry y Maryann murieron con un día de diferencia. Larry fue enterrado en lo que habría sido su 60 cumpleaños.

La hija de Dinehdeal, Gloria Uriarte, había regresado a Tuba City desde las afueras de Phoenix con su hijo de 6 años, Curly, pensando que estarían más seguros allí a medida que se propagara el virus. Pero casi de inmediato estaba cuidando a casi todos a su alrededor, a menudo utilizando las prácticas tradicionales que están profundamente arraigadas entre los navajos. Ella mantuvo la salvia hirviendo en la estufa, por ejemplo, y alentó a todos a beberla.

Gloria, de 45 años, no escapó de la enfermedad. Ella y su madre murieron el 11 de abril a pocas horas de diferencia, en diferentes hospitales.

En una pequeña habitación en una de las casas prefabricadas, justo al final del pasillo desde una mesa de madera que muestra las urnas de las tres mujeres, Curly estaba metida debajo de una manta. Está inmóvil y no verbal después de una lesión cerebral y no sabe qué le sucedió a su madre. Su familia mantiene a Gloria viva para él al reproducir grabaciones de su voz en un teléfono celular. Apoyada en una almohada junto a la cabeza de cabello negro y grueso de Curly, Gloria gentilmente grita “Buenos días, buenos días”.

Coos rizados suavemente.

La hermana de Gloria y su pareja ahora lo están cuidando.

Las pérdidas despojaron a la familia de sus matriarcas. Lamentan no haber aprendido a hacer el famoso pan de levadura de Eva, que ella vendía en el mercado local de pulgas todos los viernes. Se preguntan qué hacer con su ropa, que llena todos los armarios de la casa y sus cobertizos.

Angelina Dinehdeal, una de las nueras de Eva, está tratando de mantener unida a la familia. La pena y el agotamiento pesan mucho sobre ella.

“Parece que cada vez que llevo a alguien (al hospital) nunca sale”, dijo.

En la tradición navajo, las comunidades se reúnen durante cuatro días de luto antes de un entierro. Se cuentan historias sagradas. Los ancianos hablan con los jóvenes sobre cómo sobrellevar la muerte. Se recaudan donaciones para cubrir los gastos del funeral. En una cultura en la que rara vez se habla de morir, es una oportunidad de llorar abiertamente.

Pero con las familias acurrucadas para evitar la propagación del virus, los entierros se han convertido en servicios urgentes junto a la tumba. Con las funerarias abrumadas por los muertos, algunas familias han eludido la tradición y han incinerado a sus familiares.

El duelo se realiza a través de mensajes de texto, videoconferencias y llamadas telefónicas tripartitas.

“Ni siquiera puedes ir a ver a tu mamá y tu papá. No puedes ver a tus parientes para encontrar ese consuelo “, dijo Cheryl Blie, una navajo que perdió a un primo por el virus. “Y el dolor, el dolor es tan insoportable”.

El virus golpeó como un tsunami a mediados de marzo, y los centros médicos más pequeños se vieron abrumados rápidamente. Los problemas de salud que hacen que COVID-19 sea más mortal, como la obesidad, la diabetes y las enfermedades cardíacas, son mucho más comunes entre los nativos americanos que la población general de los EE. UU.

Una coalición improvisada de cuidadores —médicos del Servicio Federal de Salud Indígena y hospitales locales, funcionarios de la Nación Navajo, la Guardia Nacional, enfermeras de salud comunitaria, médicos voluntarios, enfermeras y técnicos de emergencias médicas de todo el país— se ha reunido a medida que aumenta el número de casos. .

Los médicos están exhaustos, los hospitales no tienen suficiente personal y el equipo de protección está cuidadosamente racionado. Se establecieron tres centros de aislamiento en gimnasios de baloncesto, normalmente llenos de fanáticos para un deporte que es muy popular entre los navajos, para mantener a los que se recuperan del COVID-19 lejos de sus familias. Los pacientes más enfermos son trasladados a hospitales más grandes fuera de la reserva.

Los trabajadores médicos en la reserva trabajan sin descanso.

Cuando una válvula de oxígeno falló en un ventilador en el Centro de Salud Kayenta, un voluntario bombeó oxígeno a los pulmones de un paciente durante tres horas.

“Literalmente no puedes moverte. Hay que respirar por ellos ”, dijo Cindy Robison, una veterana de la Fuerza Aérea que se encontraba entre los voluntarios. “Estás paralizado por la abrumadora” Sé que no puedo abandonar esta posición ni por un segundo “.

La Nación Navajo o Diné Bikéyah incluye algunas de las tierras más escarpadas, bellas y aisladas de los Estados Unidos. La reserva se extiende por 27,000 millas cuadradas (70,000 kilómetros cuadrados) con poco más de 6 personas por milla cuadrada.

Pero esa estadística esconde cómo viven la mayoría de los navajos: en pueblos pequeños o puestos de avanzada aislados. Un viaje a la tienda de comestibles o la oficina de correos es una oportunidad para socializar, darse la mano, abrazarse y ponerse al día: todas las cosas que se les pide a las personas que eviten hacer ahora.

Los funcionarios de la Nación Navajo están tratando de hacer que la gente se aísle, emitiendo declaraciones sobre el coronavirus en inglés y navajo, e imponiendo toques de queda nocturnos y cierres de fin de semana. Han cerrado negocios no esenciales y sitios turísticos populares como Canyon de Chelly y Monument Valley. También deben equilibrar las restricciones con las realidades de la vida de reserva.

“Escucho a mucha gente decir:” Cierra las fronteras, cierra, cierra “”, dijo Jonathan Nez, presidente de la Nación Navajo. “Se supone que nuestra gente está ayudando a obtener agua para el ganado, agua para el hogar. Si cierras todo eso, ¿cómo pueden nuestros ancianos lavarse las manos con agua y jabón si no hay agua disponible para ellos? “

Si los Navajo son susceptibles a la propagación del virus en parte porque están muy unidos, esa es también la cantidad de personas que creen que lo vencerán.

Están dejando cajas de alimentos y suministros en los escalones de las casas de los ancianos o en bolsas de supermercado que cuelgan de los postes de la cerca. Conducen durante horas para llevar familiares a los hospitales. Están entregando agua a amigos y familiares.

Fuera de una oficina tribal en Tuba City, un flujo constante de camionetas esperaba para llenar grandes contenedores de plástico.

Raynelle Hoskie estaba tirando de un pequeño remolque detrás de su camioneta Ford negra, apresurándose para poder llegar a su turno en una tienda de conveniencia a media hora de la ciudad. Con su esposo trabajando en Florida, ella transportaba agua para sus seis hijos y sus suegros que viven al lado en una pequeña casa tradicional navajo, o hogan.

Para ella, esa unión es una fortaleza del pueblo navajo y un signo de tradición.

Hoskie desenredó una manguera azul y la conectó a la espita, luego dejó caer el otro extremo en el tanque de agua.

“Deja de hacernos parecer débiles”, dijo. “Somos una nación fuerte. Nuestro lenguaje es fuerte, somos duros. Siempre hemos usado nuestras hierbas tradicionales, nuestras ceremonias tradicionales. Son muy poderosos “.

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